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La Papa o Patata, "El Alimento del Futuro"

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Revolución y crecimiento
La papa o patata actualmente se cultiva en más de 100 países, ya forma parte importante del sistema alimentario mundial. Este tubérculo produce más comida en menos tierras que el maíz, el trigo o el arroz.

Aumentan en todo el mundo los precios de los alimentos, impulsados por la feroz competencia por el suministro internacional reducido de trigo, maíz y arroz, así como otros productos agrícolas. Conforme aumenta la preocupación de que pudieran producirse escasez de alimentos e inestabilidad en docenas de países de bajos ingresos, la atención mundial se vuelve hacia un cultivo milenario que podría contribuir a aliviar la presión de la inflación de los precios de los alimentos.

La papa ya forma parte importante del sistema alimentario mundial. Es el producto no cerealero número 1 y la producción alcanzó la cifra sin precedentes de 320 millones de toneladas en 2007. El consumo de papa se extiende vigorosamente en el mundo en desarrollo, que hoy produce más de la mitad de la cosecha mundial, y donde la facilidad de cultivo y el gran contenido de energía de la papa la han convertido en valioso producto comercial para millones de agricultores.

A la vez, a diferencia de los principales cereales, sólo una parte del total de la producción de la papa entra en el comercio internacional y los precios por lo general se determinan por los costos locales de producción y no por las fluctuaciones del mercado mundial. Por lo tanto, es un cultivo muy recomendado para la seguridad alimentaria que puede ayudar a los agricultores de bajos ingresos y a los consumidores vulnerables a atravesar el momento de inestabilidad que experimentan hoy el suministro y la demanda mundial de alimentos.

En Perú, donde surgió en el altiplano hace más de 8.000 años, los altos precios de los alimentos han estimulado al Gobierno a reducir las costosas importaciones de trigo y alentar a la población a consumir pan con harina de papa. En China, primer productor mundial de patatas (72 millones de toneladas en 2007), expertos agrónomos han propuesto que este producto se convierta en el principal cultivo alimentario de gran parte de las tierras agrícolas del país.

Sin embargo, el Centro Internacional de la Papa (CIP) y la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) advierten de que extender los beneficios de la producción de patatas depende de que se mejore la calidad del material de siembra, contar con sistemas agrícolas que hagan un uso más sostenible de los recursos naturales, y disponer de variedades que reduzcan la necesidad de agua, tengan mayor resistencia a las plagas y enfermedades, y capacidad de adaptación ante el cambio climático.

El origen y domesticación de la papa

Es necesario precisar que a lo largo de los Andes existen cultivares nativos de papa desde Chile, norte de Argentina, Colombia, sur de Venezuela y partes de México; su mayor concentración se encuentra en Perú, seguido de Bolivia y Ecuador. Se estima que en total existen alrededor de 5000 variedades de papas nativas en los Andes.
Aproximadamente el 80 - 85 por ciento se encuentran debidamente caracterizadas y catalogadas en la Colección Mundial de Papa que el CIP mantiene en custodia por encargo de la FAO en su banco genético. Las papas que Chile pretende registrar, conocidas bajo el nombre de "chilotas", en alusión a su origen en Chiloé, son muy diferentes a las papas nativas peruanas, que ofrecen una maravillosa diversidad de
sabores, colores, texturas y formas. Las papas chilotas son más parecidas a las papas conocidas como "blancas", con mayor contenido de humedad y adaptadas a producir en días largos (más de 12 horas de luz).

Las variedades peruanas se producen en días cortos (12 horas de luz o menos). Ninguna papa "chilota" puede, pues, producirse en el Perú. Respecto a su origen, la evidencia científica muestra una posible evolución a partir de las papas andinas que, en su camino de expansión hacia el Sur, hace miles de años, recibieron rasgos genéticos de papas
silvestres de Bolivia y norte de Argentina, lo que les permitió adaptarse paulatinamente a las nuevas condiciones agroecológicas existentes en esa región. La diversidad de papas de Chile es relativamente pequeña comparada con la diversidad que ostenta Perú o
Bolivia. Se estima que en el Perú existen por lo menos 2500 variedades de papas nativas. Bolivia tiene aproximadamente 650 y Chile, 280.

Las papas hacen bien

Tienen muchos carbohidratos, por lo cual son una buena fuente de energía. Tienen el contenido más elevado de proteínas (en torno al 2,1% del peso del producto fresco) de la familia de los cultivos de raíces y tubérculos, y sus proteínas son de una calidad razonablemente buena, ya que sus aminoácidos corresponden a las necesidades humanas. Además tienen abundante vitamina C: una papa mediana contiene cerca de la mitad de la ingesta diaria recomendada, y contienen una quinta parte del valor recomendado diario de potasio.

Revolución y crecimiento

La papa debería ser un importante elemento de las estrategias destinadas a proporcionar alimentos nutritivos a las personas pobres que pasan hambre. Es idónea para producirse donde la tierra es limitada y la mano de obra abundante, condiciones que caracterizan a una gran parte del mundo en desarrollo. La papa produce un alimento más nutritivo en menos tiempo, con menos tierra y en climas más difíciles que cualquier otro cultivo importante. Hasta un 85% de la planta es comestible para las personas, en comparación con el 50% en el caso de los cereales.

La producción mundial de papas ha aumentando a una tasa media anual del 4,5% en los últimos 10 años, y ha superado el crecimiento de la producción de muchos otros importantes productos alimentarios en los países en desarrollo, particularmente en Asia. Si bien en Europa ha disminuido el consumo de papas, éste ha aumentado en el mundo en desarrollo, de menos de 10 kilogramos per capita en 1961-1963 a 21.53 kilogramos en 2003. Si bien el consumo de papas en los países en desarrollo sigue siendo muy inferior que en Europa (93 kilogramos al año), todo indica que en el futuro aumentará considerablemente.

 

 

 

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