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¿Que hacer con un alimento vencido?
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Las fechas de caducidad en los alimentos reflejan cuándo comprar o usar un producto en su mejor calidad.

Comprar el alimento fresco o recién elaborado es una de las características más valoradas por el consumidor. Generalmente, la frescura de un producto suele asociarse a la calidad y ésta a seguridad. Al consumidor le preocupa el tiempo que dispone para almacenar el producto en su hogar antes de su deterioro. Paralelamente, a la industria alimentaria también le preocupa el tiempo que puede tener expuesto el alimento. Desde ambas partes, cuidar la seguridad de los alimentos es un requisito primordial.

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La caducidad de un producto es de suma importancia en seguridad alimentaria. Desde la granja a la mesa, son muchos los factores que pueden alterar un producto alimentario. Por esta razón, tanto la industria como el consumidor deben poner de su parte.

¿Tirarlo o No Tirarlo?

Aunque no necesariamente se enfermará por comer alimentos caducos, su frescura y valor nutricional podrían estar disminuidos. Por lo tanto, el truco es saber durante cuánto tiempo es seguro un producto para comerlo después de su fecha de caducidad. Los siguientes consejos podrían ayudar:

  • Despensa. Los alimentos de la despensa, o que pueden almacenarse en la alacena (no perecederos), como cereal, mezclas para hornear, y otros podrían mostrar fechas de "mejor consúmase el (o antes del)" Éstas indican la vida útil del producto; le dicen cuando un producto ya no está en su sabor, textura, y apariencia máximos. Usted puede consumir con seguridad la mayoría de estos alimentos después de su fecha de caducidad indicada si han estado almacenados adecuadamente, pero podrían no saber muy bien o ser tan nutritivos.
  • Alimentos de despensa no procesados: Éstos incluyen pastas, cereal, mezclas para hornear, frijoles secos, granos, y nueces. Si han estado almacenados sin abrir, estos alimentos que se pueden conservar deberían estar bien para comerlos indefinidamente, a menos que el paquete haya sido dañado. Después de abrir, almacene estos productos en contenedores herméticos para mantener alejados a los insectos, humedad, y otros olores, y para mantener el sabor.
  • Alimentos de despensa procesados: Éstos se consideran que se pueden almacenar porque han sido tratados con calor (alimentos enlatados), son una fórmula deshidratada (mezclas para pasteles), o tienen contenido reducido de agua (alimentos secos, galletas saladas). La calidad de estos productos debería estar bien hasta que sean abiertos. Pero tenga cuidado con latas que puedan desarrollar grietas en las uniones, protuberancias, o derramar líquido cuando se abran. Estos cambios podrían indicar la presencia de una bacteria llamada Clostridium botulinum, la toxina que provoca botulismo. Si esto sucede, las latas deberían desecharse. También tenga en cuenta que algunos alimentos de despensa procesados deben refrigerarse una vez que los haya abierto.

Para mantener estos productos en su mejor calidad, almacénelos en gabinetes limpios, secos, frescos (por debajo de 85ºF o 29ºC) alejados de la estufa o del tubo del refrigerador.

Los productos de panadería (los cuales deberían tener una fecha de "consúmase el") que contienen crema, carne, verduras, o cubiertas hechas de queso crema, crema batida, o huevos deberían mantenerse refrigerados. Cualquier producto de pan que no contenga estos ingredientes, o los que contienen huevos pero han sido horneados (como los muffins), pueden almacenarse con seguridad a temperatura ambiente. Estos alimentos deberían estar bien durante una semana aproximadamente. Sin embargo, si comienza a ver señales de moho, debe desecharlos.

Refrigerador o Heladera

Las fechas de "Véndase el (o Deséchese el)" en los alimentos refrigerados como la leche y el pollo le dicen a las tiendas cuánto tiempo mostrar el producto para estar seguro y tomar en cuenta tiempo adicional de almacenamiento en casa. Si es posible, lo mejor es comprar un producto antes de esta fecha.

Las fechas de "Consúmase el" indican el último día recomendado para usar un producto perecedero mientras está en su calidad máxima. Trate de evitar comprar alimentos que ya hayan pasado esta fecha, aunque la mayoría generalmente son seguros para comer. Simplemente revise el producto primero para detectar un olor rancio, una apariencia extraña, o un sabor desagradable.

Ésta es la manera en la que hay que almacenar sus alimentos perecederos:

  • Carne, pescado, y carne de aves: La carne de ave fresca, mariscos, y carne molida o picada pueden ser refrigerados durante uno o dos días antes de cocinar. La carne roja fresca, carne de ave cocida, y sobras de carne pueden ser refrigeradas durante tres a cinco días, y los productos procesados de carne (carnes frías) durante tres a siete días. Congele cualquier carne si no la consumirá dentro de estos marcos de tiempo.
  • Huevos: Si usted ha comprado una caja de huevos antes que expire la fecha de caducidad, debería poder consumirlos con seguridad durante tres a cinco semanas después de su caducidad. Los huevos deberían ser almacenados en su caja original en un estante, no en la puerta (donde no es tan frío).
  • Productos lácteos: La leche, queso, yogurt, y mantequilla tienden a echarse a perder rápidamente una vez que han pasado sus fechas de caducidad. Como los huevos, estos productos deben almacenarse en un estante, no en la puerta.
  • Frutas y verduras: Las frutas y verduras crudas podrían durar desde un par de días hasta unas semanas antes de echarse a perder. Para su mejor calidad, almacene la fruta madura en el refrigerador o puede prepararla y después congelarla. Algunas verduras crudas densas como las papas, cebollas, y tomates pueden almacenarse en gabinetes a temperaturas frescas al ambiente. Otros tipos de verdura cruda deberían refrigerarse. Después de cocinar, todas las verduras deben refrigerarse o congelarse en un lapso de dos horas

Siempre mantenga su refrigerador justo debajo de 40ºF o 4ºC. Y no cargue demasiado el refrigerador; esto evita que el aire circule libremente y enfríe a los alimentos de manera uniforme.

Congelador

De acuerdo con the Food and Drug Administration (FDA), los alimentos congelados son seguros indefinidamente, así que sus fechas de caducidad aplican sólo para la calidad y valor nutricional. Pero, asegúrese de que los productos sean congelados sólidos sin señales de descongelamiento: De otro modo:

  1. Si usted planea congelar su alimento, no espere para hacerlo. Congelar de inmediato ayudará a mantener el producto en su calidad máxima.
  2. Congele el alimento en su empaque original o empáquelo en bolsas para el congelador o papel aluminio grueso para su máxima frescura.
  3. Los alimentos "quemados por congelamiento" generalmente son seguros para comerlos. Corte las porciones quemadas por congelamiento ya sea antes o después de cocinar el alimento.

Vencimiento y Vida útil

La vida útil de un alimento indica el tiempo que transcurre desde su elaboración hasta su deterioro y factores como la temperatura, la luz o el oxígeno, pueden hacer variar esta cifra. Todas las agresiones que puede sufrir un alimento deben ser controladas mediante técnicas de conservación como refrigeración o congelación, entre otras. Gracias a éstas, el alimento puede conservarse en buen estado durante un período más o menos largo, que cualquiera puede conocer a través de la fecha de caducidad o de consumo preferente. Esta fecha va dirigida a aquellos productos más perecederos, es decir, con más riesgos de contaminación para la salud humana, por ejemplo, los cárnicos.
El consumo preferente se usa para aquellos alimentos cuyo deterioro no es tan evidente ni peligroso, por ejemplo, los cereales. Por ley, existen algunos alimentos exentos de indicar la fecha de caducidad o consumo preferente, como son los vinos o bebidas alcohólicas de más de 10º. Esto no quiere decir que el paso del tiempo no deteriore su composición, aunque no ocasionen riegos para la salud.

La fecha de caducidad se introduce de distintas maneras:

  • Los que no pueden conservarse más de tres meses deben indicar «consúmase preferentemente antes de» o «fecha de caducidad» seguido del día y el mes.
  • Los alimentos que sí pueden conservarse más de tres meses deben indicar «consúmase preferentemente antes de» o «fecha de caducidad» seguido del mes y del año.
  • Los alimentos que pueden conservarse más de 18 meses deben indicar «consúmase preferentemente antes del final de» o «fecha de caducidad» seguido del año.

Existen dos categorías de fecha: las llamadas fechas abiertas que se encuentran principalmente en alimentos perecederos como las carnes, aves, huevos y productos lácteos. Por otra parte consideramos las fechas cerradas o en “código”; estas son las que hallamos en productos como alimentos enlatados o en caja. Fecha cerrada o en código” son las cifras de empaque usadas por los fabricantes. No siempre son comprensibles para el consumidor.

Preguntas y respuestas

¿Cuál es la duración de la caducidad de un producto?
Esta es una pregunta sin respuesta clara. Todos los alimentos se deterioran, unos más que otros y unos más rápidamente que otros. Su calidad disminuye a medida que se va agotando su vida útil y, en la mayoría de los casos, su decadencia puede explicarse por alguna de las siguientes razones:

  • Variación de temperatura.
  • Transferencia física de sustancias al alimento como oxígeno, aromas u olores.
  • Cambios químicos o bioquímicos en los alimentos (reacciones enzimáticas)
  • Cambios producidos por la luz (del sol o artificial).

La mejor manera para saber el tiempo de vida útil de un alimento es conociendo su manera de deterioro: valorar, por ejemplo, factores intrínsecos como son el pH, la actividad de agua o la composición, y factores extrínsecos como la elaboración, la higiene o la conservación.

¿Quién es el responsable de fijar la fecha de caducidad?
Generalmente los fabricantes o envasadores son los encargados de fijarla, siempre de acuerdo con lo que dicta la ley. Para determinar la fecha se tiene en cuenta principalmente la seguridad microbiológica, es decir, los microorganismos causantes de infecciones. También es importante tener en cuenta parámetros como la textura, el aroma o el sabor del alimento.


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